“Listening to the Fifth Symphony of Ralph Vaughan Williams is like staring at a cow for 45 minutes.” ("Escuchar la Quinta sinfonía de Ralph Vaughan Williams es como mirar a una vaca durante 45 minutos"). La ocurrencia de Aaron Copland resume la idea que se tiene de este compositor: inglés, provinciano, conservador. La popularidad de obras como The Lark Ascending muestra a Vaughan Williams como un pastoralista, cuando hay mucho más que eso. Era, en todo caso, un hombre de ciudad y se consideraba londinense hasta la médula, aunque le gustaba hacer excursiones al campo con su colega Gustav Holst para recopilar canciones populares. La Sinfonía pastoral de RVW no es un "despertar de sentimientos alegres al llegar al campo" al ritmo de Beethoven, sino una meditación en torno a sus experiencias en la Primera Guerra Mundial, en la que sirvió como conductor de ambulancias. 

Vaughan Williams en un sello de 1972, emitido con motivo del centenario del compositor
© Vaughan Williams Charitable Trust

Como compositor, tenía una visión internacional, estudió en Berlín con Max Bruch y en París con Maurice Ravel, pero todavía se le considera como la quintaesencia de lo inglés, con un atractivo limitado más allá de las costas británicas. Por ello, es reconfortante ver que (en el momento de escribir este artículo) casi la mitad de los conciertos que contienen su música tienen lugar fuera del Reino Unido.

1Symphony no. 5 in D major

Como réplica a la crítica sarcástica de Copland, he colocado la Quinta sinfonía a la cabeza de mi lista de reproducción. Es la sinfonía más popular de Vaughan Williams por una razón, ya que toca algo profundamente conmovedor, especialmente en la Romanza. Teniendo en cuenta que RVW era agnóstico, es una obra tremendamente espiritual, que se basa en gran medida en la música que había redactado para su obra escénica aún no compuesta, The Pilgrim’s Progress.


2Fantasia on a Theme of Thomas Tallis

La luminosidad de la escritura de las cuerdas de RVW en esta obra nunca deja de conmoverme. Basada en un canto que descubrió al editar el English Hymnal, la Tallis Fantasia de RVW es notable por la forma en que despliega diferentes grupos dentro del conjunro de cuerdas: una orquesta principal, un segundo conjunto "fantasma" de nueve músicos situados más lejos, y un cuarteto de cuerda. Hay nobleza y gravedad en la música sin caer en lo sentimental.

3The Lark Ascending

Amada y -extrañamente- despreciada por su popularidad, The Lark Ascending es una hermosa pintura tonal para violín y orquesta. Está inspirada en el poema de George Meredith que comienza:

He rises and begins to round,
He drops the silver chain of sound,
Of many links without a break,
In chirrup, whistle, slur and shake.

Se trata de una pieza notable de escritura para violín, basada en tres largas cadencias en las que no hay líneas de compás, lo que ofrece al violinista total libertad métrica.

4Symphony in F minor (no. 4)

La Cuarta sinfonía de Vaughan Williams se abre con una chirriante disonancia que nos aleja del mundo de las alondras y las canciones populares. Escrita en los años treinta, parece un reflejo de los sentimientos de angustia que ocupaban a Europa antes de la Segunda Guerra Mundial, pero fue su primera sinfonía compuesta como música pura. El propio RVW confesó: "No estoy nada seguro de que me guste ahora. Sólo sé que es lo que quería hacer en ese momento". William Walton la consideraba la mejor sinfonía desde Beethoven.

5Oboe Concerto

El Concierto para oboe de Vaughan Williams se compuso más o menos al mismo tiempo que la Quinta sinfonía; de hecho, comenzó como bocetos para un Scherzo destinado a la sinfonía. Es de naturaleza descaradamente pastoral, con una modesta partitura para oboe y orquesta de cuerda. Fue escrita y dedicada al gran oboísta Léon Goossens. 

6Phantasy Quintet 

Al igual que la Tallis Fantasia, compuesta dos años antes, el Quinteto fantasía (para cuarteto de cuerda más viola adicional) se inspira en la música de los siglos XVI y XVII. La primera viola desempeña un papel destacado en el Preludio inicial (era el instrumento propio de RVW) y su tono bruñido contribuye en gran medida a la calidez de la obra. 

7A London Symphony

La segunda sinfonía de Vaughan Williams representa escenas de su amado Londres. Las campanadas de Westminster son inconfundibles en el primer movimiento, que luego se traslada a Hampstead Heath en un día festivo de agosto, mientras que el segundo retrata Bloomsbury Square en una turbia tarde de noviembre. El Embankment y el Strand se evocan en el tercer movimiento, y el final es una marcha solemne seguida de un tranquilo epílogo inspirado en un pasaje de la novela de HG Wells de 1909, Tono-Bungay, que describe un viaje nocturno por el Támesis:

“The last great movement in the London Symphony in which the true scheme of the old order is altogether dwarfed and swallowed up … The river passes – London passes, England passes.”

8On Wenlock Edge 

La colección de poemas de 1896 de A. E. Housman, A Shropshire Lad, con sus temas sobre el ejército y el morir demasiado joven, inspiró una serie de ajustes musicales en las décadas siguientes. On Wenlock Edge, de RVW, incluye seis de los poemas, entre ellos el inquietante Is my team ploughing, una conversación de ultratumba entre un hombre fallecido y su mejor amigo aún vivo. A Housman le irritó que Vaughan Williams omitiera los versos tercero y cuarto. 

9Job: A Masque for Dancing

Una de las obras menos apreciadas de RVW, raramente interpretada, es la música de Job: A Masque for Dancing, escrita en 1931 para el Vic-Wells Ballet y coreografiada por Ninette de Valois. El ballet se basa en el Libro de Job y está escrito en nueve escenas, basadas libremente en la secuencia de las famosas ilustraciones de William Blake.

10Serenade to Music 

Esta es una de las piezas más sublimes de Vaughan Williams, está basada en un texto de The Merchant of Venice de Shakespeare. Cuenta con 16 solistas vocales -a veces en forma de coro, a veces con líneas a solo- y fue compuesta como homenaje a Sir Henry Wood, que dirigió el estreno en 1938. Sergei Rachmaninov tocó su propio Segundo concierto para piano en la primera mitad del concierto y, al escuchar la Serenata, se dice que lloró ante su belleza. 

Traducido del inglés por Katia de Miguel.